Сочинением, открывшим новый, зрелый период в творчестве Пуччини, стала "Богема", написанная по роману А. Мюрже "Сцены из жизни богемы". "Я нашел сюжет, в который совершенно влюбился", - говорил композитор. Ведь для него, прошедшего в молодости через нужду и лишения, этот сюжет был до некоторой степени автобиографичным. С искренней теплотой, мягким юмором и проникновенным лиризмом рассказывает Пуччини о трогательной истории любви бедной швеи Мими и безработного художника Рудольфа. Лирические эпизоды переплетаются в опере с веселыми, живыми жанровыми картинами. Музыка гибко следует за сменой сценических образов. В "Богеме" почти нет завершенных оперных номеров: небольшие ариозо органично переходят в напевную декламацию - речитативы и диалоги. Важное значение в музыке оперы имеют лейтмотивы и их развитие.

Первое представление "Богемы" в Турине 1 февраля 1896 г. вызвало горячие споры. Автора порицали за обращение к "неоперному" сюжету, называли его произведение "оперой оборванцев". В защиту "Богемы" выступил А. Тосканини, предсказавший ей блестящую будущность. Время подтвердило его правоту. Одновременно с Пуччини над сюжетом "Богемы" работал Леонкавалло. Это послужило причиной долголетней размолвки между двумя композиторами, до того находившимися в приятельских отношениях. "Богема" Леонкавалло, поставленная через год после пуччиниевской оперы, успеха не имела.

Еще до начала работы над "Манон Леско" Пуччини думал об опере "Тоска" на сюжет драмы В. Сарду. После премьеры "Богемы" он вместе со своими постоянными либреттистами Л. Илликой и Дж. Джакозой приступил к разработке сценария. В центре сочинения, как всегда у Пуччини, - любовная драма. Но здесь композитор впервые затрагивает тему борьбы с произволом: главные герои - певица Флория Тоска и художник Марио Каварадосси - гибнут в столкновении с миром тирании.