Балет Людвига Федоровича Минкуса был впервые поставлен 23 января 1877 года в Мариинском театре в Петербурге. Постановщиком первой версии был великий хореограф Мариус Петипа.

В основу сюжета легла драма индийского классика Калидасы "Шакунтала" и баллада Гёте "Бог и баядерка", красивая и романтичная легенда о несчастной любви баядерки и храброго воина. Слово баядерка происходит от португальского bailadeira — танцовщица. Баядерками были профессиональные танцовщицы, живущие в Индии при храмах, отдававшие себя ради служения божеству и выступающие на религиозных праздниках.
Баядерка Никия и воин Солор любят друг друга. Великий Брамин тоже пытается добиться любви Никии, но она отвергает его. Раджа хочет выдать свою дочь Гамзатти за Солора, но Солор не соглашается. Раджа, не принимая отказа, назначает день свадьбы. Великий Брамин объясняет Ражде, почему Солор не хочет жениться на принцессе. Раджа решает погубить Никию, хотя и знает, что навлечет этим гнев Вишну. На празднике Никии вручают корзину цветов, в которой спрятана ядовитая змея. Змея жалит Никию, и она умирает, перед смертью напоминая Солору о клятве вечной любви, которую он дал ей. Солор убит горем, но раджа настаивает на свадьбе и свадьба совершается. Великий Брамин соединяет руки жениха и невесты, но гнев Вишну настигает их: дворец рушится, погребая всех под своими обломками....

За свою долгую историю балет претерпевал немало изменений, многие хореографы от Чабукиани до Нуреева пытались заново взглянуть на "Баядерку" и показать её зрителю в новом виде: одни изменяли первоначальную постановку, другие- наоборот, старались приблизиться к первоисточнику. О задумке самого Петипа можно спорить, но совершенно точно одно- балет представляет собой удивительное сочетание классических танцев с экзотическим сюжетом. Яркие краски востока, брамины, факиры, танцовщицы древнего храма завораживают зрителей по всему миру. Постановка вобрала в себя артистические находки многих балетных театров, её драматургия и поэтика стала отличной от других балетных постановок. Пройдя по сценам всего мира балет продолжает оставаться, по мнению критиков, типично "петербургским": основывающимся на непревзойдённом сочетании изысканной пластики танца, красоты и утончённости формы и высокого мастерства артистов.