Наиболее значительное творение Гулака-Артемовского - комическая опера с разговорными диалогами "Запорожец за Дунаем" (1863) - счастливо сочетает в себе добродушный народный юмор и героико-патриотические мотивы. Спектакль раскрыл разные граня дарования автора, который написал и либретто, и музыку, а также выступил в главной роли. Петербургская критика отмечала успех премьеры: "Г-н Артемовский показал свой блестящий комедийный талант. Его игра была исполнена комизма: в лице Карася он отобразил верный тип запорожца". Композитору удалось так живо передать щедрую мелодичность и зажигательную танцевальную моторику украинской музыки, что порой его мелодии неотличимы от народных. Потому они популярны на Украине наравне с фольклором. Проницательные слушатели ощутили подлинную народность оперы уже на премьере.